…Плутоном, астрономы всего мира испытывают к этому «малышу» романтические чувства…

Планета Икс

Существование девятой планеты в 1905 году предсказал американец Персиваль Лоуэлл, прославившийся поисками цивилизации на Марсе. Согласно вычислениям Лоуэлла, за орбитой Нептуна находится еще одно крупное небесное тело, имеющее непосредственную связь с солнечной системой.

Лоуэлл заметил отклонения в движениях Урана и Нептуна от рассчитанных орбит и решил, что это происходит из-за влияния более дальней планеты. Объект своей гипотезы Лоуэлл назвал планетой Икс, но до ее «реального» открытия он, увы, не дожил.

Первым планету обнаружил молодой сотрудник Флагстаффской обсерватории штата Аризона Клайд Уильям Томбо. Средь бела дня 18 февраля 1930 года, сравнивая фотографии звездного неба, сделанные с помощью телескопа обсерватории имени Лоуэлла, Томбо обнаружил объект, который перемещался в направлении, противоположном направлению движения звезд. Это и был Плутон. Томбо обнаружил его в месте, предсказанном Лоуэллом.

Позднее планета была найдена и на более ранних фотографиях неба. Интересно, что история открытий Плутона и Нептуна в действительности начинается с открытия Урана, знаменующего начало новой эпохи в астрономии, поскольку Уран был первой планетой, которую именно «открыли», в то время как все другие были видны невооруженным глазом любому человеку, посмотревшему на небо. Таким образом, не будь наблюдений Урана, два более поздних открытия могли бы задержаться на многие годы.

Сразу после открытия девятой планеты был объявлен конкурс на лучшее название. Из множества предложений – Афина, Геракл, Гера, Прометей, Хаос, Атлас и других – было выбрано имя Плутон. Так из мрака окраин солнечной системы, будто из недр подземного царства античного бога, был извлечен новый член нашей планетной семьи. При этом первые буквы названия совпали с инициалами Персиваля Лоуэлла.

Официально свое имя Плутон получил первого мая того же года. Однако прошло более сорока лет до того, как астрономы смогли начать более подробное изучение далекой планеты: знания о ней начали формироваться лишь с развитием техники космических исследований в середине семидесятых годов. Тут-то и стали раскрываться тайны столь необычного небесного тела, каковым является Плутон.

Плутон и его спутник Харон

Поначалу ученые полагали, что по размеру Плутон примерно равен Земле. Но сегодня известно, что его диаметр составляет всего лишь 2274 километра, что в полтора раза меньше диаметра Луны. Надо сказать, что маленькая масса Плутона недостаточна, чтобы вызвать отклонения гигантских Урана и Нептуна, поэтому многие ученые еще надеются отыскать десятую планету.

Сложности с определением диаметра Плутона были вызваны особым обстоятельством. До 1978 года Плутон считался «полноценной» планетой. Но 22 июня того года Джим Кристи из Морской обсерватории в Вашингтоне решил посмотреть снимки Плутона, сделанные во Флагстаффе за месяц до этого. Цель наблюдений была довольно рутинной – уточнить орбиту этой все еще слабо изученной планеты.

Тут Кристи бросилось в глаза то, что тело Плутона выглядит как-то странно: оно вроде бы вытянуто в одну сторону. Гора? Но даже помыслить невозможно о такой гигантской вершине, которая была бы заметна за миллиарды километров, пускай и в наилучший телескоп. Кристи решил: спутник!

Коллега первооткрывателя Р. Харрингтон занялся вычислениями и пришел к такому же выводу. При этом обнаружилось, что луна Плутона вращается вместе с ним так, что постоянно «висит» над одной точкой поверхности планеты. Тем временем на более ранних фотографиях Кристи обнаружил слабый выступ, который до него никто не сумел разглядеть. Первооткрыватель предложил для спутника имя Харон. Так перевозчик душ через реку Стикс в царство Плутона занял свое место на космическом небосклоне.

Дальнейшие наблюдения и вычисления привели к определению размеров «двойной планеты», как принято ее называть, ведь диаметр Харона оказался всего лишь в два раза меньше диаметра Плутона. Сенсационное открытие Кристи доставило Плутону немало неприятностей, ведь определение истинных размеров «малыша» грозит ему разоблачением.

Покушение на «двойную планету»

Еще 50 лет назад американский астроном Джерард Койпер предсказал, что между орбитами Нептуна и Плутона находится астероидный пояс, в котором возможно существование малых планет, подобных Плутону. Пояс Койпера действительно был обнаружен в начале 1990-х годов и на сегодняшний день насчитывает более 300 малых планет.

Открытие пояса перевернуло представление об истории солнечной системы. Астероиды Пояса содержат то протовещество, из которых сформировались Солнце и планеты. Однако сам пояс не стал планетой и не претерпел с тех пор особых изменений. Поэтому изучение Плутона и пояса Койпера сродни раскопкам Шлимана в Трое – это настоящая космическая археология.

В «толкотне» пояса астероидов некоторые ученые видят Плутон лишь как самый крупный из своих собратьев и призывают отказать Плутону в статусе планеты. Ученые из Центра Роуз по исследованию Земли и космоса при Нью-йоркском музее естественной истории заявляют, что Плутон, будучи небольшим по размеру и состоящий изо льда, имеет больше общего с кометами, чем с планетами. При этом музейные власти неохотно объясняют, почему на схеме солнечной системы Плутон отсутствует.

Масла в огонь подлило недавнее открытие в поясе Койпера нового крупного небесного объекта, названного Седной в честь эскимосской богини моря. Диаметр Седны оценивается в 1700 километров, что не намного меньше диаметра самого Плутона. Многие ученые, в том числе и Майк Браун из Калифорнийского технологического института, руководивший группой ученых, открывших Седну, признают, что до полноценной планеты она не дотягивает, и предпочитают называть ее планетоидом, то есть чем-то средним между планетой и астероидом.

Однако как и другие объекты, найденные в последнее время и населяющие пояс Койпера, Седна куда больше типичного астероида. Полагают даже, что открытие в этом районе нового небесного тела, рядом с которым и Седна и Плутон покажутся карликами, – это лишь вопрос времени.

В связи с открытием Седны Международный астрономический союз намерен пересмотреть классификацию планет. Рабочая группа Союза решит, следует ли считать Седну и подобные ей объекты планетами. При этом ученые попытаются определить, какой минимальный размер должно иметь небесное тело, чтобы называться планетой.

«Если мы начнем эту работу, без сомнения, Плутон перестанет называться планетой, – заявил профессор Айван Уильямс. – Однако существует уже вековая культура, согласно которой Плутон планетой является. Так что Союз учреждает рабочую группу, которая попытается определить неопределимое».

В 1999 году, в последний раз, когда вопрос о деклассификации Плутона обсуждался на серьезном уровне, дискуссия вызвала настоящую бурю. Видимо, астрономическое сообщество и сегодня не готово смириться с потерей планетарного статуса Плутона…

(Окончание следует)

www.ng.ru